Innovación

Este dispositivo óptico podría detectar vida vegetal en lejanos mundos extraterrestres

Vida extraterrestre

Una investigación reciente sugiere que un nuevo instrumento óptico podría detectar organismos de origen vegetal a kilómetros de distancia debido a la forma única en que los seres vivos reflejan la luz, contribuyendo a buscar vida más allá de este planeta.

Una investigación doctoral en torno a un prototipo de dispositivo de trabajo, llamado espectropolarímetro TreePol, apunta a que la luz polarizada de forma circular podría contribuir a detectar vida extraterrestre. El aparato y el estudio son el resultado de años de investigación del biólogo holandés Lucas Patty de Vrije Universiteit Amsterdam.

En un nuevo artículo y tesis doctoral, Patty describe cómo el fenómeno de la quiralidad -la propiedad de un objeto de no ser superponible con su imagen especular, como sucede con la mano derecha sobre la izquierda, por ejemplo-  en los sistemas biológicos afecta a  la forma en que reflejan la luz, lo que resulta en una polarización circular fraccional de la luz, “constituyendo una biosignatura inequívoca”.

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La investigación sobre este tipo de biomarcadores, que Patty ha realizado desde 2015, comenzó con instrumentos que podrían detectar la rotación de la luz reflejada de las hojas en el laboratorio, incluidos la hiedra y el ficus. Después experimentó en el exterior, colocando el dispositivo en una azotea para ver si se podía detectar la hierba en el campo de fútbol universitario cercano.

Para su sorpresa, no había señal, pero resultó que eso no significaba que el instrumento no estuviera funcionando. “¡Fui a investigar y resultó que el equipo jugaba sobre césped artificial!”, reveló el experto. O lo que es lo mismo, debido a que el césped artificial no está vivo y, por lo tanto, no presenta homoquiralidad a nivel molecular, por lo que no produce la señal que el espectropolarímetro TreePol está buscando, al igual que la vegetación muerta tampoco lo hace

Sin embargo, el dispositivo detecta los árboles vivos o el pasto funcionan, identificando con éxito la señal de luz polarizada circularmente desde varios kilómetros de distancia.

Según Patty, este tipo de técnica podría algún día ayudar a los investigadores a monitorizar cultivos agrícolas desde aviones o satélites, pero incluso más allá, el cielo es el límite. “En el contexto de la astrobiología, la polarización circular de las biomoléculas es una poderosa firma biológica. En comparación con otras biosignaturas de superficie, no hay señales significativas producidas por materia abiótica, y por lo tanto no hay falsos positivos”, explican Patty y otros investigadores.

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“Nuestros resultados subrayan la importancia potencial de la polarización circular como un medio de acceso remoto para detectar la presencia de vida extraterrestre y como una herramienta valiosa y de aplicación remota para el monitoreo de la vegetación en la Tierra”, explica el equipo. Los próximos pasos serán emplear los resultados en modelos exoplanetarios con componentes realistas, así como explotar el potencial y la versatilidad de esta técnica en futuros estudios de campo y laboratorio.

Fuente | Science Alert

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Sobre el autor

Andrea Núñez-Torrón Stock

Licenciada en Periodismo y creadora de la revista Literaturbia. Entusiasta del cine, la tecnología, el arte y la literatura.