Innovación

Los modelos computacionales, puertas de entrada al cerebro de los pacientes en estado vegetativo

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Escrito por Mihaela Marín

Los neurocientíficos están decididos a continuar la investigación orientada a descubrir cómo se pueden despertar a la realidad las personas que se han quedado en estado inconsciente debido a los accidentes cerebrales. Sus esfuerzos se han apoyado en esos casos escasos y a la vez sorprendentes que han demostrado cómo pacientes en coma se recuperaban después de largo periodos, lo que señalaba que, a pesar del estado de la persona, su cerebro daba señales de conexión con el exterior. De una situación similar se hicieron eco los medios internacionales en 2003, cuando Terry Wallis  comenzó a hablar después de 19 años de estado inconsciente a causa de una lesión cerebral en un accidente de tráfico. El acontecimiento no hizo más que reavivar las esperanzas de los especialistas en torno a este difícil asunto, que muchas veces entra en un camino sin salida por la falta de apoyo administrativo u otras complicaciones legales.

En los últimos años los sistemas informáticos aplicados al trabajo de investigación les ha ayudado a avanzar en el estudio de la teoría según la cual los pacientes atrapados en un estado inconsciente sin poder hablar o moverse no pierden por completo el contacto con el mundo que les rodea. Un ejemplo de ello es PLOS Computational Biology, un estudio llevado a cabo por el neurocientífico Srivas Chennu  y su equipo de la Universidad de Cambridge. Estos probaron un método para identificar las señales de conciencia a nivel cerebral en un grupo de 32 pacientes y 26 adultos sanos usando electrodos EEG (electroencefalograma) y una rama de las matemáticas conocida con el nombre de la teoría de grafos para analizar la fuerza de las conexiones dentro de las distintas redes de las regiones cerebrales.

Al final de la prueba se observó que tres pacientes en estado vegetativo demostraban presencia de actividad cerebral muy parecida a la de una persona sana, así como se puede ver en la figura del medio de la imagen inicial, representada por uno de estos pacientes, y acompañada por la imagen cerebral de otro paciente a la izquierda y un adulto sano a la derecha.

La principal conclusión destacada por el equipo de investigadores después de analizar estos resultados es que la diversidad de las redes neuronales de un cerebro sano no siempre se presenta de forma alterada en el caso de los pacientes en estado vegetativo.

Hemos descubierto que la calidad de las redes neuronales de los pacientes también se relaciona con el grado de respuesta de su comportamiento y que algunos pacientes vegetativos que muestran signos de conciencia oculta presentan redes bien conservadas, similares a los adultos sanos. En general, nuestra investigación pone de relieve una red distintiva de firmas neurales de la inconsciencia patológica, lo que podría mejorar la evaluación clínica y ayudar a identificar a los pacientes que son conscientes a pesar de ser poco comunicativos”.

La investigación continúa el trabajo anterior de Adrian Owen, otro neurocientífico que usó las técnicas de la resonancia magnética para estudiar la respuesta de un grupo de pacientes con lesiones cerebrales después de pedirles que se imaginaran a sí mismos jugando al tenis. La prueba reveló otro caso sorprendente de una paciente de 23 años que entendió las indicaciones y ejecutó la solicitud.

A partir de estos ensayos los investigadores creen que la comunicación que se ha podido realizar hasta ahora con los pacientes en estado inconsciente, de momento limitada, evolucionará a medida que se logren más avances de la tecnología de la resonancia magnética y de los modelos computacionales en este sector (uno de los que ya existen crea imágenes y vídeos de la actividad cerebral).

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Sobre el autor de este artículo

Mihaela Marín

Mi interés por la tecnología ha nacido cuando me he dado cuenta de que nos permite ver el lado escondido de la realidad. Todavía quedan muchas cosas por descubrir y suficiente curiosidad para entender lo que realmente somos. Especializada en Periodismo y Marketing, he podido compartir experiencias con profesionales del mundo empresarial tecnológico. Siempre en búsqueda de ideas, escribo para hacer conocido el trabajo innovador, capaz de cambiar los problemas en soluciones.