Innovación

Los premios de Google impulsan a los equipos Lunar XPrize a diseñar el mejor vehículo lunar

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Escrito por Mihaela Marín

Google Lunar XPrize ha reconocido esta semana los logros obtenidos por cinco de los mejores equipos de ingenieros, entrando de esta forma en la recta final de una competición que se puso en marcha en 2007 con un total de 18 equipos y un objetivo de construir un vehículo capaz de aterrizar en la superficie de la Luna, cubrir una distancia de 500 metros y transmitir imágenes de alta definición de su entorno a la Tierra.

Después de alargarlo un año más debido a la complejidad de la meta, la fecha límite se estableció finalmente para el 30 de diciembre del 2016, momento en el cual al menos un representante de los grupos implicados tendrá que tener preparado el lanzamiento de su rover lunar.

Patrocinada por la compañía del buscador, la organización sin ánimo de lucro XPrize eligió los candidatos que más logros obtuvieron hasta el momento en tres categorías principales: aterrizaje, movilidad y servicio de imágenes por satélite.

El gran ganador de los premios Milestone entregados esta semana en la Academia de Ciencias de California, San Francisco, ha sido Astrobotic, una startup aeroespacial que nació del Instituto de Robótica de la Universidad de Carnegie Mellon.

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Un vehículo que tiene el tamaño de un pequeño todoterreno y llega a un peso de media tonelada le permitió al equipo de Astrobotic hacerse la entrada en cada una de las tres categorías propuestas, lo que hizo ascender su premio a una suma total de 1,75 millones de dólares. La idea de la startup es de implicar a todos los participantes en una competición una vez acabado el desarrollo:

“Nuestro sueño es aterrizar en la luna, liberar todos los robots a la vez, hacerlos correr los 500 metros lo más rápido posible y convertirlos en algo parecido a Fórmula Uno o NASCAR en la luna”, declara para Mashable el presidente de la compañía, John Thornton.

Moon Express, otra startup de Estados Unidos y Team Indus, un equipo formado por estudiantes, empresas y científicos de la Organización de Investigación Espacial de la India, han sido otros de los dos grupos preferidos en la categoría de aterrizaje, además de Astrobotic

Cada uno recibió la suma de un millón de dólares después de haber demostrado que pueden manejar el sistema para el seguimiento y determinación de la órbita en el camino a la Luna, la propulsión, la aviónica o los dispositivos para la toma de contacto con la superficie, entre otros más.

El equipo alemán Part-Time Scientists y Moon Express han sido los ganadores del premio para el mejor sistema de imágenes valorado en 250.000 dólares para cada uno en parte. Los jueces han evaluado los sistemas ópticos y electrónicos, así como una cámara resistente a la alta radiación que pudiera ser integrada a otros sistemas del vehículo.

Por último, los mecanismos de movilidad (motores, propulsores, etc.), los sistemas electrónicos y de software para la navegación de superficie o los sensores para medir la velocidad y la posición han puesto a prueba las competencias de los equipos en la categoría de movilidad.

Los más eficientes han demostrado ser los prototipos de Part-Time Scientists y de Hakuto, una empresa japonesa que ha conseguido destacar con su diseño de miniaturización de máquinas complejas. Cada una de las startups ha sido recompensada con la suma de 500.000 dólares.

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Más cerca del gran desafío final

A partir de ahora, los equipos elegidos para los premios Milestone están aumentando las posibilidades de ganar el gran premio final valorado en 20 millones de dólares , el segundo en 5 millones de dólares o los 5 millones destinados a los premios especiales si logran descubrir agua helada o se desplazan a una distancia mayor de 500 metros.

Cada equipo podrá mantener sus premios actuales, pero si consiguen posicionarse entre los grandes finalistas, sus ganancias serán deducidas de los premios finales. Por otro lado, los otros 13 competidores de Google Lunar XPrize de momento no abandonan la competición, por lo cual siguen siendo elegibles para ganar el importe total.

Robert Weiss, el presidente de XPrize, espera que el concurso sea la puerta de entrada en “la nueva era de los viajes espaciales de financiación privada”: “No se trata justo de la idea de que hay que hacer un programa espacial tal como lo hace NASA o cualquiera de las agencias espaciales tradicionales. Lo que consiguen los equipos es encontrar formas mejores y mucho más rápidas de hacer las cosas”.

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Sobre el autor de este artículo

Mihaela Marín

Mi interés por la tecnología ha nacido cuando me he dado cuenta de que nos permite ver el lado escondido de la realidad. Todavía quedan muchas cosas por descubrir y suficiente curiosidad para entender lo que realmente somos. Especializada en Periodismo y Marketing, he podido compartir experiencias con profesionales del mundo empresarial tecnológico. Siempre en búsqueda de ideas, escribo para hacer conocido el trabajo innovador, capaz de cambiar los problemas en soluciones.