Innovación

Este dispositivo que detecta átomos de uranio sería útil contra el terrorismo nuclear

Escrito por Lara Olmo

La Universidad de Colorado ha desarrollado un aparato capaz de identificar cantidades ínfimas de moléculas de uranio y de representarlas en imágenes a nanoescala y en tres dimensiones.

A principios de julio de 2017, la ONU redactó el borrador de un tratado internacional que prohíbe las armas nucleares. Entre los 122 estados que lo aprobaron no están ninguno de los nueve nuclearmente armados de forma legal, como Estados Unidos, ni tampoco esos países que las poseen al margen de normas y dictámenes, como Corea del Norte.

La creciente inseguridad global está provocando que la posesión de armas nucleares, lejos de remitir, cada vez vaya a más y con ella aumente la investigación para detectar posibles ataques de este tipo. Es lo que se conoce como ciencia forense nuclear, y ahora un grupo de investigadores de la Universidad Estatal de Colorado, en colaboración con Departamento de Seguridad Nacional de Estados Unidos, han desarrollado un dispositivo que tendría interesantes aplicaciones en este campo.

Se trata de un espectómetro (que mide la distribución de las moléculas) altamente sensible capaz de identificar cantidades ínfimas de moléculas de uranio y otros materiales químicos habituales en el armamento nuclear.

La identificación de cantidades mínimas de estos compuestos tiene mucho usos en la seguridad nacional de este país, aunque también puede aplicarse en cualquier proceso que requiera la identificación de cantidades muy pequeñas de moléculas.

El aparato también permite la obtención de imágenes a nanoescala y en tres dimensiones de los átomos contenidos en las muestras sólidas analizadas. Esto proporciona una sensibilidad y una resolución espacial sin precedentes porque utiliza un láser ultravioleta extremo para la ionización y la ablación.

El proceso de ablación por láser crea una pluma de átomos y moléculas ionizadas que el detector lee dentro de una cámara al vacío. Un conjunto de placas especiales permite a los científicos extraer y detectar átomos de la muestra, identificando el uranio (y otros elementos) y determinar su firma única de iones, como si fuera una huella digital.

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Carmen Menoni, profesora de la Universidad de Colorado, asegura que este espectómetro es “mucho más sensible” que el que se empleaba hasta ahora, basado en espectrometría de masas ultravioleta.

Este aparato podría sentar las bases para nuevas capacidades en la ciencia forense nuclear y servir de apoyo para las fuerzas de seguridad estadounidense que luchan contra el terrorismo nuclear.

Vía | EurekAlert

Sobre el autor de este artículo

Lara Olmo

Periodista 2.0 con inquietudes marketeras. Innovación, redes sociales, tecnología y marcas desde una perspectiva millenial. Vinculada al mundo startup. Te lo cuento por escrito, en vídeo, con gráficos o como haga falta.