Entrevistas

Javier de la Torre (CartoDB): “Queremos que la gente utilice y entienda mejor la información con datos”

Javier de la Torre, CEO de CartoDB
Escrito por Juan Calleja

Entrevista con Javier de la Torre, CEO y cofundador de CartoDB, una de las plataformas para crear mapas interactivos a través de datos más potentes del mercado y una de las ‘startups’ españolas con mayor prestigio global.

Nos recibió una chica joven y de acento extranjero, se asemejaba en edad a la mayoría de los compañeros con los que compartía mesa de trabajo y sostenía una taza de café en la mano. Justo a la derecha de la puerta principal había un espacio grande y diáfano en el que se encontraban situadas unas cuantas mesas alargadas con decenas de ingenieros que andaban revoloteando –más de uno iba en calcetines, dando la impresión de que estaba en su segunda casa– y charlando unos con otros o, todo lo contrario, estaban con sus cascos de música concentrados y absortos mirando la pantalla. En la oficina madrileña de una de las startups españolas del momento, CartoDB, situada en el mismo edificio en el que se encuentra la oficina de producción en España de Jobandtalent, en el número 27 de Eloy Gonzalo, se respiraba un verdadero ambiente de trabajo startupero y también de cierta urgencia por el conocimiento de causa de que hay una larga lista interminable de tareas diarias por hacer y de euforia tras haber conseguido hace unas semanas la mayor captación de capital de la historia de la empresa hasta el momento: 8 millones de dólares. Tuvimos la oportunidad de charlar unos minutos con el director de Marketing y Comunicación de la plataforma cloud y de código abierto para crear mapas interactivos y analizar y visualizar información georeferenciada, Álvaro Ortiz, quien nos explicaba que la millonaria ronda de financiación Seria A inyectada por el fondo de capital riesgo alemán Earlybird Venture Capital y los fondos españoles Kibo Ventures y Vitamina K suponían un “gran empujón para acelerar el crecimiento de producto a nivel global”, pero que seguían manteniendo los pies en la tierra como lo vienen haciendo desde que el ingeniero agrónomo, Javier de la Torre, y el ingeniero informático, Sergio Álvarez, fundaron la empresa matriz de CartoDB, Vizzuality S.L., en noviembre de 2009 con el objetivo de ofrecer servicios y productos en la nube de análisis y visualización en el por entonces aún poco conocido mundo del Big Data.

La historia de Vizzuality comenzó a fraguarse unos meses antes de su fundación y casi sin comerlo ni beberlo con un blog escrito en inglés, Biodivertido, creado por Javier –actual CEO de la compañía– con la intención de publicar y compartir sus experimentos informáticos en los que mostraba y analizaba de forma más amable y menos tediosa la información de temas relevantes y de actualidad sobre biodiversidad. Lanzó el blog al ciberespacio de Internet desde el salón de su casa del barrio de La Latina en Madrid, justo en el inicio de un año sabático que decidió tomarse en 2008 tras más de seis años trabajando para diferentes empresas y organismos adquiriendo know how en el campo de las Biodiversity Informatics. Pronto se uniría a dichos experimentos blogueros Sergio, con quien había coincidido durante unos meses en Imaste, una startup española especializada en desarrollo de ferias y eventos virtuales, y en pocos meses y de forma inesperada empezaron a llegar llamadas de organismos internacionales como la ONU para hacer proyectos conjuntamente. En ese momento arrancaba su aventura empresarial puesto que no dejarían de llegarles encargos, principalmente de clientes fuera de España, gracias a los cuales se iban a convertir en poco menos de cinco años en una referencia mundial como consultoría y estudio de visualización de datos relacionados con el campo del medio ambiente y de la biodiversidad.

Mapa interactivo de los conflictos globales - Por Kalev H. Leetaru con CartoDB

Mapa interactivo de los conflictos globales – Por Kalev H. Leetaru con CartoDB

Hasta el nacimiento en 2012 de CartoDB, el equipo de Vizzuality ha realizado más de una veintena de trabajos tan dispares como The Policy Climate Interactive,  colaborando en la creación del informe interactivo sobre el impacto de las medidas políticas públicas tomadas en los últimos treinta años para frenar el cambio climático; ayudando en el diseño e interacción del mapa de los 3229 idiomas que están en peligro de extinción a Google.org, o ‘El microscopio del voto’, construyendo un mapa online para RTVE para entender los resultados de las elecciones municipales de 2011 en un contexto de datos demográficos, económicos y sociológicos desde el año 1987. Todos estos trabajos de horas y horas de procesamiento y análisis de millones de datos para crear visualizaciones interactivas, atractivas y entendibles para los usuarios, les dieron el conocimiento y las pistas necesarias para saber que en contar historias de datos con mapas había un gran interés y que podían situarse en la punta de lanza de un sector al que se han ido sumando o ya había competidores directos como Mapbox (plataforma lanzada en 2011, que cuenta con más de 10 millones de dólares de financiación y con 12 millones de visualizaciones de mapas de media al año) y otros, que están a otro nivel por dimensión y tamaño, como el todopoderoso Google Maps (en octubre de 2014 el gigante americano de Internet lanzaba Google Maps Engine, versión evolucionada de ‘My maps’ con la que ya ofrecía la posibilidad de crear mapas personalizados) o Here (unidad de negocio de Nokia en la que reúne todos sus activos cartográficos y de localización y que cuenta con el mayor equipo de mapmakers del mundo con 6.000 empleados en 55 países). En un mercado, el de la visualización de datos geoespaciales, de más de 7.000 millones de dólares, a pesar de tener competidores tan monstruosos, el equipo de CartoDB –cuentan con un personal de más de treinta trabajadores repartidos entre su oficina de Madrid y de Nueva York– va a toda mecha por mantenerse como una de las plataformas de referencia y por tener un trozo del pastel de un campo emergente y efervescente.

Al no haber podido coincidir con él en nuestra visita a la sede española de CartoDB, y tras varias semanas de hambre de muchos medios por publicar la historia de la startup, Javier de la Torre concede a TICbeat una de las pocas entrevistas en profundidad a las que ha accedido desde que se conociera la noticia del levantamiento de capital el pasado mes de septiembre. Es viernes y es la hora de la cena en España. Javier está en casa de sus suegros en León y debido al de jet lag propio de las horas posteriores al haber aterrizado en de sus vuelos frecuentes desde Nueva York –ciudad en la que tienen oficina– hemos programado la entrevista para cuando uno (o los dos) deberíamos estar tomándonos una copa o relajándonos tras despedir la semana laboral. Es lo que toca y Javier es consciente de ello. Su producto ayuda a contar bien y de forma entendible las historias que importan en forma de mapas y la actualidad e historia de CartoDB merece la pena que se siga explicando; en este caso, cartografiando en palabras de dónde vienen y hacia dónde van.

TICbeat.- De Nueva York a Madrid y tiro porque me toca. No para y, ahora, con la captación de capital más importante de la historia de la compañía, parece que los viajes van incrementarse exponencialmente. Además de que a nivel personal va a seguir estando con medio pie en España y otro pie y medio en Nueva York, ¿qué supone para CartoDB estos 8 millones de dólares de financiación y cómo los van a invertir? ¿Cuánto tiempo llevan trabajando para levantar esta Serie A?

Javier de la Torre.- A principios de año, en febrero más o menos, teníamos claro que CartoDB tenía un potencial bueno y que hacía falta meter otra marcha. En definitiva, estamos en un mercado muy competitivo y en ese momento surgió la idea de levantar una ronda de financiación, sobre todo para acelerar el producto. El objetivo final es que la gente utilice y entienda mejor la información con datos y por ello queríamos hacer todo lo que estuviera en nuestras manos para que nuestra tecnología llegase al mayor número de personas. Por otro lado, el éxito de haber conseguido esta financiación no es tanto un hito final, sino un paso importante puesto que también conlleva una validación externa de un número de inversores que creen en nuestra idea de producto. El principal cambio que estamos experimentando es que ahora sí que disponemos de mayores recursos para empezar a contratar muchos perfiles que necesitábamos desde hacía tiempo: vamos a pasar a tener una plantilla de setenta y cinco empleados a razón de ir contratando entre cuatro y diez personas al mes y, esto, teniendo en cuenta que hace tan sólo dos años éramos doce personas en Vizzuality pues supone un crecimiento muy importante.

Oficinas de CartoDB en Madrid.

Oficinas de CartoDB en Madrid.

TB.- Lanzaron CartoDB hace apenas dos años y ya cuentan con más de 650 clientes procedentes de 55 países y la financiación ya mencionada. Su proceso de nacimiento y aceleración como startup va a gran velocidad. ¿Cuál es el secreto para que su plataforma esté yendo como un tiro?  

JDT.- Yo creo que se han juntado múltiples factores. El primero es la necesidad que existe en el mercado de contar historias con datos en general, que es algo que empezó muy fuerte en 2011 y en 2012 y es en esta ola en la que nos hemos podido subir. Este fenómeno ha sido uno de los grandes empujes que hemos tenido en CartoDb, unido a una tormenta perfecta que se ha originado gracias a que había unas tendencias en el mercado como son el cloud y el software as a service (SaaS), que han posibilitado el desarrollo de toda nuestra tecnología, así como al auge de los dispositivos móviles, la tecnología de geolocalización y la disponibilidad del uso de los datos libres. Una vez que nos habíamos posicionado como empresa de servicios de análisis y visualización de datos, sólo teníamos que definir bien un producto que se adaptase a las necesidades del momento y para el que hay una demanda enorme y, claro, ahí estaba una necesidad muy clara: la de poder hacer mapas en Internet. En cualquier caso, y a pesar de este éxito, que es relativo, el origen y la visión inicial como empresa se mantienen firmes. Nuestro objetivo es el de crear un mundo mejor y que se tomen las mejores medidas en lo que respecta, sobre todo, al medio ambiente. Si la gente que tiene poder de decisión y el público entienden mejor los problemas medioambientales a través de datos, se llevarán a cabo políticas más adecuadas, lo que es fundamental para los retos que tenemos actualmente y que van a ir llegando en el futuro.

Si la gente que tiene poder de decisión y el público entiende mejor los problemas medioambientales a través de datos, se llevarán a cabo políticas más adecuadas”

TB.- ¿Cómo ha sido, desde que crearon la versión Alpha, incluso antes, desde la idea inicial, el desarrollo de CartoDB hasta la actualidad?

JDT.- En realidad el nacimiento de CartoDB forma parte de un proceso. Cuando hacíamos todos los proyectos como consultoría siempre nos enfrentábamos al mismo problema: cómo visualizar grandes cantidades de datos en un mapa. Digamos que con 1.000 puntos es relativamente sencillo, pero cuando tienes que visualizar 100 millones de datos y estos cambian continuamente, entonces el problema es bastante más complicado. Tuvimos que desarrollar muchísima tecnología para hacer estos proyectos. De hecho, las primeras versiones del  producto no se llamaban aún CartoDb, ni siquiera tenían una interfaz de usuario. Teníamos un framework para el desarrollo de aplicaciones que utilizábamos de forma interna y fue esta tecnología, que utilizábamos de base, de donde surgió el concepto para la creación de un producto como tal. La idea en un principio era bastante clara: si esto que hemos desarrollado nos resulta útil a nosotros puede ser útil a más gente. Entonces nos preguntamos, ¿por qué no cambiamos la empresa de servicios y la convertirnos a una compañía de producto? Por otro lado, esta idea nace también por la inquietud de tener un mayor impacto y sólo lo podíamos lograr mediante un producto propio. Queríamos llegar al siguiente nivel y desarrollar un producto con el que cualquiera pudiese hacer las visualizaciones que ya realizábamos en Vizzuality. El primer prototipo de CartoDB se lanzó en 2011, pero no fue público en su momento. Posteriormente, fueron naciendo más versiones 1 y 2, a través de las cuáles se fue mejorando y conociendo más el producto pero, sobre todo, lo que nos dio notoriedad y con lo que empezó a usarse de forma más potente nuestro producto fue gracias a los mapas creados por The Wall Street Journal durante las elecciones presidenciales de Estados Unidos de 2012.

TB.-  Llama la atención el hecho de que hayan tenido siempre más clientes extranjeros que nacionales y que ha sido gracias a la presencia en Estados Unidos, un par de años después de fundar Vizzuality, lo que les ha llevado a tener clientes tan prestigiosos como Google, la NASA o la New York University, entre otros. ¿Cómo fue esa apertura de mercando en suelo americano y por qué apostaron por Nueva York para montar la que es, a día de hoy, su head office?

JDT.-  Vizzuality nació con un punto de vista claramente internacional. No se pueden crear empresas locales de Internet ni de tecnología. Siempre pensábamos que si teníamos que trabajar y colaborar con cualquier empresa o persona, iba a ser de cualquier parte del mundo y es con esta filosofía con la que trabajamos desde el principio. De hecho, tardamos tres años en tener a un cliente español. Ayudó mucho el blog, las conferencias y los eventos internacionales a los que intentamos acudir siempre que podemos y, sobre todo, la proyección internacional que nos dieron los contactos que había generado durante mi experiencia profesional en el mundo de la investigación. Cuando llegamos a Estados Unidos en 2011 el 50% de nuestra facturación ya procedía del mercado americano. Teníamos muchos clientes, razón de peso para montar allí una oficina, pero también veíamos que era en Nueva York donde estaba ocurriendo todo lo que tenía que ver con la creación de mapas y, además, todos nuestros competidores estaban allí. Me fui a vivir con mi mujer y, como suele suceder, tuvimos que empezar de cero y aprender cómo montar una empresa en EEUU, tratar con abogados, etc. y nada más llegar contratamos a un empleado con el objetivo de montar la estructura empresarial. Fueron tiempos muy interesantes porque por aquel entonces no había un concepto tan claro de startup y de emprendedor como lo hay a día de hoy para los que somos españoles, era un mundo bastante diferente, pero evidentemente en Nueva York llevaba ya un tiempo instalado un ecosistema de startups en pleno crecimiento.

Proceso de creación de un mapa en CartoDB.

 

TB.-  ¿Qué ambiente de negocios se respira en la ciudad de los rascacielos? 

JDT.- Por lo general el mercado estadounidense es mucho más arriesgado. Cuando hablas con empresas americanas valoran el riesgo, quieren probar cosas nuevas, siempre buscan las nuevas tecnologías e intentan ser los primeros para tener ventajas competitivas sobre sus rivales. Por otro lado, creo que es interesante comentar que existe una necesidad importante por acudir a meet ups para conocer a profesionales de tu sector y saber en qué están trabajando. Nosotros creamos el EcoHackNY, un encuentro para reunir a personas y empresas interesadas en la creación de mapas en Nueva York, que empezó con 10 personas y que, en las últimas ediciones, ha congregado a más de mil personas en lugares como las oficinas de Google o de Fousquare, por ejemplo. Pero, sin duda, lo que es fundamental para que tengamos la head office en Nueva York es por la puesta en firme que hay por las empresas de nuevas tecnologías. Siempre pongo el mismo ejemplo para reflejar esto y es cuando The Wall Street Journal se decantó por CartoDB para cubrir uno de los eventos más importantes del año en el año 2012, las elecciones presidenciales, cuando el producto llevaba menos de tres meses en funcionamiento. Apostó por nosotros porque consideraban que podían crear mapas de una forma sencilla, barata y rápida y su decisión refleja la cultura empresarial americana de valorar el riesgo y que tanto ayuda a startups como la nuestra. Como anécdota, las elecciones americanas fueron dos semanas después de los destrozos ocasionados por el huracán Sandy. Toda la ciudad estaba a oscuras y nuestra oficina se localizaba en el Down Town. Recuerdo que teníamos que ir en bicicleta hasta Brooklin, donde se situada la sede de The Wall Street Journal, para asistir a las reuniones y tuvimos que crear una oficina de emergencia cerca de su zona porque no teníamos electricidad en la nuestra [risas].

TB.- La primera gran cuenta en CartoDB fue un medio de comunicación. ¿Es casualidad o ya formaba parte de la estrategia inicial de negocio?

JDT.- Nuestra aproximación a los medios ha sido gracias a los meet up a los que venimos asistiendo y por trabajar en el mundo del Open Data. Y, bueno, efectivamente nuestro primer vertical estratégico ha sido el mercado de los mass media. Hay varias razones por las que pusimos foco hacia este sector; la primera y la más importante es la necesidad que tienen los medios de contar historias y, la segunda, es la vitalidad que rodea a esas historias lo que las da mucha escalabilidad. Por otro lado, se juntaba el auge del periodismo de datos para contar historias a partir de datos específicos y el hecho de que los periodistas son profesionales muy abiertos a probar nuevas herramientas para mejorar metodología de trabajo. Es por ello que lo vimos claro y el caso es que ha resultado y nos ha dado mucha visibilidad; de hecho, cuando trabajas en una historia que es de interés global con un periodista para que la difunda y la haga más accesible, salen proyectos mucho más completos.

Cuando trabajas en una historia que es de interés global con un periodista para que la difunda y la haga más accesible, salen proyectos mucho más completos”

TB.- Hablando de periodismo, llega el Mundial de Fútbol de Brasil del verano pasado y, gracias a Twitter, que hace uso CartoDB para crear mapas interactivos sobre el impacto de los partidos en todo el mundo, la empresa alcanza una gran notoriedad y medios de todo el mundo hacen uso de estos mapas para contar otras historias y datos sobre el campeonato. ¿Cómo llegaron hasta la cúpula comandada por Dick Costolo?

JDT.- A Twitter también llegamos a través del periodismo de datos, gracias Simon Rogers, un periodista que había trabajado con nosotros en The Guardian, cabecera que lleva tiempo utilizando nuestra tecnología. Simon se fue a trabajar a Twitter como data editor precisamente para estar codo con codo con los medios y para contar cómo sucedían historias en Twitter que la gente no veía porque eran todo un amasijo de datos interesantes y curiosos y a los que había que darles coherencia y visualizarlos. Gracias a él, que propuso nuestra tecnología, empezaron a utilizar CartoDb para crear mapas animados en los que se veían historias muy interesantes como por ejemplo el impacto que generaba el lanzamiento de un álbum de un cantante hasta mapas sobre cómo el virus del ébola iba expandiéndose en África. Y de ahí al Mundial de Brasil, el cual, ha sido el evento global más mediático de la historia de las redes sociales hasta el momento. Lo que sucedió es que hablando con Simon comentábamos cómo se vivía el Mundial, cómo se hablaba de ello por usuarios de Twitter de todo el planeta, y de ahí surgió la iniciativa de una serie de mapas que han utilizado más de cien medios de todo el planeta. Gracias al éxito de esta iniciativa CartoDB ya lo utilizan unas treinta personas del equipo de Twitter para su uso interno de trabajo. Al final se está cumpliendo parte de la estrategia que tenemos con CartoDB a la que llamamos land and stand; es decir, entramos en una empresa a través de una persona que hace mapas dentro de la compañía y luego se van creando más cuentas internas.

Tweets emitidos en todo el mundo durante el partido USA vs. Portugal del Mundial de Brasil.

 

TB.- Si uno analiza los planes de precios mensuales y anuales que tiene CartoDb sorprende la variedad de opciones que oferta y destaca, por encima de todas, la propuesta Enterprise por ser la más costosa y con la que más ingresos pueden obtener, pero también por todo el soporte técnico y consultoría individualizada que ofrecen. ¿Cuáles son las claves de su modelo de negocio freemium y premium?

JDT. Nuestro business model está basado en tener un long tail muy largo. Ofertamos desde cuentas gratuitas a cuentas muy baratas, todo muy orientado a hacer lo más accesible posible nuestra tecnología. No somos Google y no podemos hacerlo todo gratis, pero sí podemos dar muchos recursos y ser muy elásticos para quien necesite muchas cosas, para quien no pueda o quiera pagar y para el que pague muy poco. La oportunidad de negocio que vemos más clara es con las cuentas Enterprise porque es con las que tenemos una mayor oportunidad de revenue. Lo que solemos hacer para captar clientes Enterprise es hacerles un mapa inicial, se lo mostramos y a partir de ahí nos expandimos dentro de la estructura de la propia empresa. Así, aparte de clientes como Twitter, que además nos ayudan como partners estratégicos a ser más conocidos,  donde más fuerza estamos teniendo desde el punto de vista comercial es en los sectores de la banca, utilities y en el mercado de las telecomunicaciones. Además de por supuesto generar facturación para ir hacia el camino de la sostenibilidad, también consideramos muy importante poder atraer a mucha gente al producto para que se vayan haciendo cada vez más mapas y se mejore el estado del arte con respecto a la visualización de mapas a nivel global.

TB. En varias de las entrevistas que han publicado algunos medios hacen gala de haber llegado hasta la ronda de financiación con recursos propios, siendo rentables todos estos años. Para terminar y conocer su mapa de situación actual, ¿cuál es el balance de Vizzuality en cuanto a datos económicos y al volumen de tráfico que están teniendo con CartoDB?

JDT. El hecho de haber hecho bootstrapping hasta ahora implica que hemos tenido que ser rentables durante mucho tiempo y que hasta hace muy poco, porque la inversión conlleva gasto para aceleración y expansión, CartoDb ha tenido un break even prácticamente desde que lo lanzamos. En cuestión de cifras de negocio no puedo ofrecer aún datos, sí que confían en nosotros y nos utilizan desde instituciones como el Ayuntamiento de Nueva York, la Red Cros o el World Resources Institue, medios como el Financial Times, O Globo o El País, y empresas como Deloitte, BBVA o Foursquare. En cuanto a cifras de penetración en el mercado contamos con más de 60.000 usuarios registrados, se hacen más de 2 clics por segundo a día de hoy en CartoDB y hay ya más de 100.000 aplicaciones de mapas activas, por destacar algunos datos. El balance es muy positivo hasta ahora y con la financiación tenemos el objetivo de mejorar e incrementar estas cifras de forma exponencial.

 

Sobre el autor de este artículo

Juan Calleja

Juan Calleja es periodista. Ha sido redactor jefe en la Fundación porCausa y fue director y cofundador de Babylon Magazine, revista internacional en inglés y en español sobre la actualidad de la cultura hispánica. Es impulsor de Los desmanes del fútbol, proyecto ganador del ‘II Taller de Periodismo de Datos’ organizado por Medialab-Prado. En 2007 ganó el Premio Joven de Comunicación de la UCM por la revista Babel.

  • Yorch Of The Jungle

    Joder! Muy buen artículo!