Ciber Cultura

Scout y Sentry: así detecta la NASA a los asteroides que se dirigen a la Tierra

asteroide-esa

Scout y Sentry son las últimas innovaciones de la NASA en cuanto a identificación de asteroides y otros objetos en trayectoria hacia la Tierra se refiere.

En la pasada noche del 25 al 26 de octubre, un grupo de científicos del telescopio panorámico que la NASA tiene dispuesto en Maui (Hawaii) descubrieron un asteroide en el espacio. La roca se dirigía directamente hacia la Tierra y los investigadores necesitaban saber con urgencia si se estrellaría o no contra nuestro planeta. Finalmente lograron determinar que el objeto (de entre 5 metros y 25 metros de ancho) pasaría a unos 310.000 kilómetros de distancia, como finalmente ocurrió la pasada noche.

¿Cómo pudieron determinar con exactitud la trayectoria del asteroide y los riesgos para la Humanidad? La respuesta tiene nombre propio: Scout. Se trata de la última tecnología de la NASA, aún en fase de pruebas, que está constantemente escaneando los datos de todos los telescopios de la red de la agencia espacial norteamericana y sus aliados para detectar objetos cercanos a la Tierra. Una vez que encuentra uno, el algoritmo de Scout es capaz de hacer un cálculo rápido sobre los peligros que afronta nuestro planeta y pone al resto de telescopios a hacer seguimiento de la roca potencialmente peligrosa para evaluar mejor los riesgos.

El sistema tiene por delante un reto mayúsculo, ya que los telescopios de la NASA registran cinco nuevos objetos de este tipo cada noche, de los que debe conocerse su movimiento y trayectoria. Hasta ahora, ese proceso podía llevar hasta días, lo cual era poco práctico dado que muchos de las rocas se detectan pocas horas antes de que se aproximen a nuestro planeta. Ahí es donde entra Scout (plenamente operativo a finales de año), capaz de predecir velozmente los riesgos de este tipo de objetos cercanos y pequeños.

Sentry, la compañera de viaje de Scout

Scout, sin embargo, no es perfecto y no tiene capacidad para procesar correctamente la información de grandes asteroides que se encuentran a una distancia considerable de la Tierra. Para estos casos, la NASA cuenta con otra tecnología, llamada Sentry, orientada precisamente a identificar objetos lo suficientemente grandes como para borrar una ciudad importante en los próximos 100 años.

En ese sentido, la NASA se ha planteado como reto detectar el 90% de los asteroides de 140 metros de ancho o más; aunque por el momento apenas logra identificar en torno al 25% o 30% de ellos, según recoge la radio pública de Estados Unidos. Un nuevo telescopio en construcción en Chile y la ya mencionada Sentry serán los encargados de hacer crecer ese porcentaje en los próximos meses.

Sobre el autor de este artículo

Alberto Iglesias Fraga

Periodista especializado en tecnología e innovación que ha dejado su impronta en medios como TICbeat, El Mundo, ComputerWorld, CIO España, Kelisto, Todrone, Movilonia, iPhonizate o el blog Think Big de Telefónica, entre otros. También ha sido consultor de comunicación en Indie PR. Ganador del XVI Premio Accenture de Periodismo y Finalista en los European Digital Mindset Awards 2016.