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Encélado, la luna de Saturno, podría albergar vida extraterrestre

Escrito por Marcos Merino

Investigadores han logrado detectar, gracias a los datos remitidos hace dos años por la sonda Cassini, grandes moléculas de carbono cuyo origen podría estar incluso en la presencia de seres vivos. Esto permite demostrar que la pequeña luna de Saturno cuenta todos los ingredientes necesarios para la vida.

Una investigación publicada esta semana en la revista Nature por científicos de la Universidad de Heidelberg (Alemania) y del Soutwest Research Institute (EE.UU) concluye que es muy probable que Encélado, la luna de Saturno de apenas 500 kilómetros de diámetro que alberga un océano líquido bajo su superficie helada, cuente con muchas probabilidades de albergar vida de lo que se pensaba hasta ahora.

Gracias a los datos enviados por la sonda Cassini, Frank Postberg y su equipo han logrado identificar grandes moléculas orgánicas ricas en carbono que, gracias a la actividad geotermal del satélite, salen despedidas en altísimas calumnas de vapor desde grietas situadas en su superficie. Una de esas columnas fue analizada por Cassini en 2015, dos años antes de volatilizarse en la atmósfera de Saturno.

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En dicha columna se detectó también hidrógeno molecular, una fuente de energía química que “ayuda a los microbios que viven en los océanos de la Tierra cerca de los respiraderos hidrotermales”, según explica el investigador Hunter Waite, del Soutwest Research Institute. “Una vez que se ha identificado una fuente potencial de alimento para microbios, la próxima cuestión a preguntarse es: ¿Cuál es la naturaleza de los compuestos orgánicos complejos en el océano?. Este estudio representa el primer paso hacia ese conocimiento”.

Hasta ahora, además de la Tierra, ningún otro lugar del Sistema Solar parecía contar con la presencia de los tres ingredientes principales de la vida orgánica: agua líquida, una fuente de energía y moléculas orgánicas. “Debemos ser cautos, pero es emocionante considerar que este descubrimiento indica que la síntesis biológica de moléculas orgánicas es posible en Encélado”, explica Christopher Glein, uno de los investigadores del equipo.

¿Significa esto necesariamente que podría haber vida en Encelado? No: las moléculas orgánicas complejas no necesariamente significan que hay vida; en realidad, podrían ser incluso productos tóxicos. “Pero, por otro lado, las moléculas orgánicas complejas son un precursor necesario para la vida […] y el descubrimiento de moléculas orgánicas, con la complejidad que tenemos aquí, por supuesto alimenta estas especulaciones sobre la habitabilidad o incluso la vida en esa luna”, explica Frank Postberg.

Vía | Horizon Magazine

Imagen | NASA

Sobre el autor de este artículo

Marcos Merino

Diseñador web y docente de educación no formal, imparte cursos de informática en el medio rural porque las brechas están para cerrarlas. Desde que le nombraron director de la revista de su colegio, no ha dejado de escribir.